Ils génèrent des gaz à effet de serre qui piègent la chaleur à chaque étape du cycle de vie du plastique.

Comment les plastiques contribuent au changement climatique?

Tout au long de mon enfance sur NICE, je n’ai pas remis en question le rôle du plastique dans mon quotidien familiale. Durable et bon marché, il était partout, et tout le monde l’utilisait à la maison : On faisait nos courses en rentrant avec une tonne de sac plastique, et si je me replonge dans mes souvenirs, ces pochons sont peut être devenus mon premier geste réutilisable, en les transformant en sac poubelle pour un nouvel usage.
Ce n’est que lorsque ma mère qui est devenue soucieuse de l’environnement au désespoir de retrouver chaque été la fleuraison des arbres à plastique ou des déchets plastiques sur les plages niçoises, elle a commencé à refuser les sacs en plastique dans les magasins et même à réutiliser l’eau de lavage pour la chasse d’eau, que j’ai compris l’impact du plastique sur notre environnement.

Une prise de conscience de la pollution plastique depuis les années 80

Aujourd’hui, je ne le sais que trop bien. Et les impacts sont bien plus sinistres qu’on ne le pensait au départ dans les années 1980.

En 2015, Christine Figgener, étudiante diplômée de Texas A&M, a enregistré une vidéo de ses collègues en train de retirer une paille logée dans la narine d’une tortue. La vidéo a été diffusée, incitant les gens à agir. Depuis lors, le slogan « sauvez une tortue, sauvez la paille » est devenu un slogan pour les personnes déterminées à réduire leur utilisation de plastique.

La tortue qui est devenue le symbole de l’anti-plastique

Mais les critiques affirment que l’impact du plastique sur le milieu marin n’est qu’une partie du problème. « La pollution des plastiques n’est pas seulement un problème d’océans. C’est une question de climat et de santé humaine », a déclaré Claire Arkin, coordinatrice de la communication de l’Alliance mondiale pour les alternatives à l’incinération, un réseau mondial visant à réduire la pollution et à éliminer l’incinération des déchets.

La transition vers le zéro déchet : la solution mise en avant en 2020

Plusieurs rapports suggèrent une transition vers le Zéro Déchet :
la conservation des ressources grâce à une production, une consommation, une réutilisation et une récupération responsables des matériaux sans incinération ni mise en décharge, est la meilleure voie pour réduire les émissions de gaz à effet de serre. Mais pour y parvenir, il faudrait un énorme changement de culture et une transformation de chaque étape du cycle de vie d’un produit.

Prolifération et pollution plastique

Car la production mondiale croissante de plastique, environ 100 millions de tonnes par an, ne se contente pas d’encombrer les décharges et de menacer nos océans et notre vie marine ; elle accélère le changement climatique.

Le plastique est l’un des polluants les plus persistants sur Terre. Il est fait pour durer, et c’est le cas, souvent pendant 400 ans ou plus. Et à chaque étape de son cycle de vie, même longtemps après avoir été jeté, le plastique crée des émissions de gaz à effet de serre qui contribuent au réchauffement de notre planète.

Aujourd’hui, environ 4 à 8 % de la consommation mondiale annuelle de pétrole est associée aux plastiques.
Si cette dépendance aux plastiques persiste, les plastiques représenteront 20 % de la consommation de pétrole d’ici 2050.

Forum économique mondial.

Un rapport de l’ONU pour le droit international de l’environnement, publié en mai, a conclu que l’impact de la production de plastique sur le climat mondial cette année équivaudra à la production de 189 centrales électriques au charbon. D’ici 2050, lorsque la production de plastique devrait avoir triplé, elle représentera jusqu’à 13 % du budget carbone total de notre planète, ce qui correspond aux émissions de 615 centrales électriques.

Comment le plastique est-il donc impliqué dans le changement climatique ?

Presque tout le plastique est dérivé de matériaux (comme l’éthylène et le propylène) fabriqués à partir de combustibles fossiles (principalement le pétrole et le gaz). Le processus d’extraction et de transport de ces combustibles, puis de fabrication du plastique, génère des milliards de tonnes de gaz à effet de serre. Par exemple, 4 % de la production annuelle mondiale de pétrole est détournée pour la fabrication de plastique, et 4 % supplémentaires sont brûlés lors du processus de raffinage.

Le problème commence avec l’extraction et le transport

« Quand les gens pensent au plastique, ils n’ont pas vraiment tendance à penser au début de son cycle de vie. Et le début de son cycle de vie commence vraiment avec l’exploitation du pétrole et du gaz »

365 REUSABLE

Le pétrole, le gaz et le charbon sont les éléments de base des plastiques issus des combustibles fossiles. Le gaz naturel et le pétrole peuvent être extraits de la terre grâce à la fracturation. Les entreprises forent des puits dans le sol jusqu’à ce qu’ils touchent une couche de roche, puis elles tournent à 90 degrés et forent horizontalement. L’injection de sable, de produits chimiques ou d’eau brise la roche pour libérer le gaz et le pétrole, qui sont ensuite transportés vers d’autres installations par des pipelines, des trains et des camions.

L’extraction et le transport de ces combustibles fossiles est une activité à forte intensité de carbone. Une estimation de 12,5 à 13,5 millions de tonnes d’équivalent dioxyde de carbone sont émises chaque année lors de l’extraction et du transport du gaz naturel pour créer des matières premières pour les plastiques au niveau desÉtats-Unis.

La perturbation des sols contribue également aux émissions de gaz à effet de serre associées à l’extraction. Chaque kilomètre de pipeline doit être entouré d’une zone de « droit de passage » de terres déboisées. Environ 19,2 millions d’acres ont été déboisés pour l’exploitation du pétrole et du gaz aux États-Unis. En supposant qu’un tiers seulement des terres touchées soit boisé, 1,686 milliard de tonnes de dioxyde de carbone sont libérées dans l’atmosphère suite au défrichement.

Ces chiffres s’additionnent vraiment au fil du temps car il s’agit de millions de kilomètres de pipelines aux États-Unis, et de plus vous prenez tout le carbone des arbres et des sols et vous l’enlevez de la terre pour l’introduire dans l’atmosphère

Le raffinage et la fabrication augmentent les émissions

Le raffinage des plastiques est également très intensif en gaz à effet de serre. En 2015, les émissions provenant de la fabrication de l’éthylène, la composante de base du polyéthylène, étaient de 184,3 à 213 millions de tonnes d’équivalent dioxyde de carbone, ce qui représente environ 45 millions de véhicules particuliers émis en un an. À l’échelle mondiale, les émissions de dioxyde de carbone provenant de la production d’éthylène devraient augmenter de 34 % entre 2015 et 2030.

Plastique à usage unique mis en décharge, incinéré ou recyclé

La gestion des déchets affecte la santé des communautés
Au niveau mondial, environ 40 % des plastiques sont utilisés comme emballages. En général, les emballages sont destinés à un usage unique, ce qui permet de les éliminer rapidement. Ces emballages peuvent être traités de trois manières différentes : mise en décharge, incinération ou recyclage.

L’incinération des déchets, une fausse solution verte

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la solution la plus sollicitée des trois options de fin de vie du plastique à usage unique, l’incinération est la pire des solutions pour l’environnement.

L’incinération mal réglementée dans plusieurs pays en développement représente une menace considérable pour la santé humaine et l’environnement. Au niveau mondial, rien que pour cette année, les chercheurs estiment que la production et l’incinération du plastique vont pomper plus de 850 millions de tonnes de gaz à effet de serre dans l’atmosphère. D’ici 2050, ces émissions pourraient atteindre 2,8 milliards de tonnes.

L’impact climatique n’est pas la seule préoccupation. Les installations d’incinération sont construites de manière disproportionnée à proximité des habitations populaires, qui ne ne projette pas un équilibre social. Les personnes qui sont soumises à la pollution de ces incinérateurs sont souvent celles qui sont les moins responsables des déchets en premier lieu et qui doivent supporter le plus gros des impacts.

Brûler des déchets peut libérer des milliers de polluants. Les travailleurs des incinérateurs et les personnes vivant à proximité des installations sont particulièrement exposés à ces risques.

La mise en décharge une alternative peu sociale et peu écologique.

La mise en décharge a un impact climatique beaucoup plus faible que l’incinération. La mère Nature accepte qu’on lui prenne des ressources mais il est bon de lui rendre comme dans le cas du compostage sous forme assimilable ou biodégradable, d’où le développement des plastiques biosourcés.
Mais l’installation de décharges peut être associée à des injustices environnementales similaires aux incinérateurs.

Le recyclage le mouton à 5 pattes

Les recherches de la Fondation Ellen MacArthur suggèrent que seuls 2% des plastiques sont recyclés en produits ayant la même fonction. Les 8 % restants sont « recyclés » en produits de moindre qualité. Le reste est mis en décharge, fuit dans l’environnement ou est incinéré.

Le recyclage est une autre bête avec un ensemble de problèmes totalement différents. Par rapport aux faibles coûts des matériaux vierges, les plastiques recyclés sont coûteux et ont une faible valeur commerciale. Le recyclage n’est donc que rarement rentable et nécessite des subventions publiques considérables.

Les installations de recyclage reçoivent aussi souvent des matériaux de mauvaise qualité. Le recyclage souhaité fait que les gens recyclent des articles qu’ils pensent devoir être recyclables mais qui ne le sont pas en réalité. Cela impose aux installations de recyclage une énorme responsabilité dans le traitement et le tri des déchets.

Pendant de nombreuses années, les États-Unis et de nombreux autres pays occidentaux ont envoyé une grande partie de leurs déchets contaminés en Chine, transférant ainsi la responsabilité de la gestion des déchets. En 2018, la Chine a fermé ses portes au recyclage contaminé de l’Occident. Plutôt que d’augmenter la capacité de recyclage nationale, les pays développés continuent à envoyer les déchets vers d’autres pays comme la Thaïlande, la Malaisie et le Vietnam. Mais certains de ces pays ont commencé à refuser le recyclage occidental, eux aussi.

Le recyclage pourrait être un pont important sur la voie de la réduction des déchets, mais le monde occidental doit s’attaquer à sa dépendance aux plastiques à la source en se penchant vers le zéro déchet.

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Nous ne pouvons pas nous sortir de la crise de la pollution par le plastique en recyclant, il y a tout simplement trop de plastique, et surtout trop de plastique à usage unique, qui est produit et consommé.

La transformation du plastique en microplastique

Lorsque le plastique pénètre dans l’environnement, il ne cesse de polluer

Après l’utilisation des plastiques, les gens peuvent les déverser dans l’environnement, parfois de manière intentionnelle et parfois accidentelle. Même si les plastiques sont mis en décharge, certains sont suffisamment légers pour être emportés par le vent et pénétrer dans les cours d’eau.

Il y aurait 269.000 tonnes de plastique dans les océans

Il est alarmant de constater qu’au moins 8 millions de tonnes de plastique rejeté pénètrent également dans nos océans chaque année, et que la pollution par le plastique en mer est sur le point de doubler d’ici 2030. Le plastique a même été trouvé dans l’endroit le plus profond de la Terre, dans le sillon des Mariannes, à près de 11 kilomètres sous le niveau de la mer.

Dans nos océans, qui constituent le plus grand puits naturel de carbone pour les gaz à effet de serre, le plastique laisse un héritage mortel. Il étouffe directement une multitude d’animaux et d’habitats marins et peut mettre des centaines d’années à se décomposer.

En effet, la lumière du soleil et la chaleur font que le plastique libère de puissants gaz à effet de serre, ce qui entraîne une boucle de rétroaction alarmante. À mesure que notre climat change, la planète se réchauffe, le plastique se décompose en plus de méthane et d’éthylène, ce qui accélère le rythme du changement climatique et perpétue ainsi le cycle.

Les plastiques peuvent se décomposer en plus petits morceaux, appelés microplastiques, par biodégradation ou exposition au soleil, à la chaleur ou à l’eau. Ces microplastiques se dispersent sur toute la planète, même dans les profondeurs de l’océan. Des produits chimiques toxiques peuvent se lier aux microplastiques et créer des pilules de poison que les animaux aquatiques mangent. Les plastiques nuisent également aux animaux par enchevêtrement et ingestion à tous les niveaux de la chaîne alimentaire.

l’Institut océanographique Scripps, a découvert que le polyéthylène basse densité, l’un des types de plastique les plus courants dans l’océan, libère des gaz à effet de serre lorsqu’il se décompose dans l’environnement.

Mais au-delà des émissions directes des plastiques dans l’environnement, il y a un autre problème avec les microplastiques. Historiquement, l’océan a séquestré 30 à 50 % des émissions de dioxyde de carbone provenant des activités humaines. Cependant, des preuves suggèrent que le plancton ingère des quantités toujours plus importantes de microplastiques.

Des chercheurs de l’Université océanique de Chine ont découvert que les microplastiques réduisaient la croissance des microalgues et l’efficacité de la photosynthèse. La production de plus de microplastiques pourrait donc dégrader la capacité du plancton à éliminer le dioxyde de carbone de l’atmosphère.

Il est alarmant de constater qu’au moins 8 millions de tonnes de plastique rejeté pénètrent également dans nos océans chaque année, et que la pollution par le plastique en mer est sur le point de doubler d’ici 2030. Le plastique a même été trouvé dans l’endroit le plus profond de la Terre, dans le sillon des Mariannes, à près de 11 kilomètres sous le niveau de la mer.

Dans nos océans, qui constituent le plus grand puits naturel de carbone pour les gaz à effet de serre, le plastique laisse un héritage mortel. Il étouffe directement une multitude d’animaux et d’habitats marins et peut mettre des centaines d’années à se décomposer.

En effet, la lumière du soleil et la chaleur font que le plastique libère de puissants gaz à effet de serre, ce qui entraîne une boucle de rétroaction alarmante. À mesure que notre climat change, la planète se réchauffe, le plastique se décompose en plus de méthane et d’éthylène, ce qui accélère le rythme du changement climatique et perpétue ainsi le cycle.

Pollution du plastique – un sac en plastique et des déchets flottent dans l’océan © Shutterstock / Rich Carey / WWF

Les plus petites particules (appelées microplastiques) qui se détachent et se dispersent sont également ingérées involontairement par les animaux marins, y compris le plancton, et certains des poissons que nous mangeons. Et pourquoi devrions-nous nous préoccuper du plancton ? Eh bien, ces minuscules centrales électriques jouent un rôle essentiel en prélevant le dioxyde de carbone de l’atmosphère et de l’eau et en le séquestrant dans des puits océaniques profonds. Les effets complets de ce phénomène sont encore à l’étude, mais le postulat essentiel est le suivant : lorsque les microplastiques menacent les populations de plancton, une plus grande quantité de carbone retourne dans les eaux et l’atmosphère.

Étant donné que nos océans ont absorbé avec succès 30 à 50 % du carbone atmosphérique produit depuis le début de l’ère industrielle, il est facile de voir quels sont les enjeux. Et cela nous ramène à la consommation de plastique sur terre qui est à l’origine de cette crise croissante de la pollution par le plastique.

Plus nous produisons de plastique, plus nous avons besoin de combustibles fossiles, plus nous aggravons le changement climatique.
La seule façon de s’attaquer au problème est de réduire la production de plastique, en particulier de plastique à usage unique, et d’intensifier le recyclage.

Quelle est la solution pour les déchets plastiques ?

Pour chaque phase du cycle de vie du plastique, il existe des moyens de réduire les émissions. Mais il faudra peut-être des changements systémiques pour ralentir la croissance de la production de plastique. Par exemple, certains préconisent l’utilisation de matières premières d’origine biologique pour réduire les émissions lors de la phase de raffinage. Selon une analyse de 2018 réalisée par Material Economics , une société de conseil en gestion de la durabilité, l’utilisation de sources d’énergie sans carbone, telles que l’énergie éolienne et solaire, dans la phase de fabrication permettrait de réduire les émissions globales de 50 %. Cela pourrait ne pas être suffisant pour compenser les émissions liées à l’augmentation rapide de la production de plastique.

Lors de l’élaboration de solutions, il est important de réfléchir de manière critique aux matériaux qui remplaceront les plastiques. Les auteurs d’une étude réalisée en 2011 par l’Agence pour l’environnement du Royaume-Uni ont évalué les impacts environnementaux du cycle de vie de différents sacs, tels que le papier, le plastique et le coton utilisés dans les épiceries britanniques. Leur étude a révélé que la clé pour réduire l’impact sur le réchauffement climatique est de réutiliser les sacs le plus souvent possible. Mais le nombre de fois que le sac doit être réutilisé dépend du matériau dont il est fait. Les sacs en papier et en coton doivent être réutilisés respectivement 3 et 131 fois pour que leur potentiel de réchauffement climatique soit inférieur à celui d’un sac d’épicerie en plastique typique.

En fin de compte, la réduction des émissions associées aux plastiques peut nécessiter une stratégie globale : réduction des déchets, conservation des matériaux par la remise à neuf ou la refabrication, et recyclage. Ce type de modèle commercial circulaire permettrait de réduire les émissions de dioxyde de carbone de 62 millions de tonnes par an.

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