Qu’est-ce que le changement climatique ?

Cet article est le premier d’une série de cinq visant à comprendre les bases de la science du changement climatique.

À l’échelle mondiale, il ne fait aucun doute que le climat change en raison de l’activité humaine. Même aux États-Unis, où le déni climatique est le plus courant, la majorité des gens savent que le changement climatique anthropique, ou causé par l’homme, est réel. La science du climat est compliquée, et dans l’atmosphère de désinformation qui domine le discours américain, peu d’entre nous peuvent prétendre le comprendre.

Si vous n’êtes pas aussi clair sur le changement climatique que vous le souhaiteriez, voici votre introduction aux bases de la science du climat. Bienvenue au cours d’introduction sur le « Changement climatique « .

Le climat c’est quoi ?

Pour beaucoup de gens, la confusion commence par le nom qu’il faut lui donner. Mais les différents noms commencent à avoir un sens avec un peu de contexte.

À partir de la seconde moitié du 20e siècle, les scientifiques ont remarqué une tendance mondiale à la hausse des températures. Ils ont attribué ce changement de « l’effet de serre » à l’augmentation des quantités de gaz à effet de serre s’accumulant dans l’atmosphère du fait de l’activité industrielle humaine. Ils ont appelé ce phénomène « réchauffement de la planète ».

Les scientifiques ont vite compris que les niveaux élevés de gaz à effet de serre ne faisaient pas qu’augmenter la température. Elle déclenche une cascade de changements complexes dans les systèmes météorologiques et climatiques. Ces bouleversements ont entraîné des phénomènes météorologiques plus fréquents et plus extrêmes, une redistribution et une décimation des populations d’animaux sauvages, et bien d’autres changements. Le terme « réchauffement planétaire » a fait place à celui de « changement climatique » pour décrire plus précisément cet ensemble complexe d’effets climatiques.

Plus récemment, les termes « urgence climatique » et « crise climatique » ont commencé à remplacer le changement climatique. Au fur et à mesure que le changement climatique a progressé, les impacts ont commencé à se faire sentir au lieu d’être prédits, et ils sont suffisamment graves pour être qualifiés de crise.

Les gaz à effet de serre

La Terre est habitable en raison de son atmosphère, qui se compose de six couches de différents gaz qui nous protègent de l’espace et des radiations, et qui soutiennent l’atmosphère dont nous dépendons. Non seulement ces gaz constituent l’air que nous respirons à la surface de la terre, mais leur accumulation autour de la planète agit comme le verre d’une serre, en emprisonnant la chaleur à l’intérieur. Sans l’effet de serre de ces gaz, la température moyenne sur la planète serait environ 15° C plus froide

La composition exacte de l’atmosphère présente une certaine variabilité naturelle. Des facteurs tels que les changements saisonniers, les cycles océaniques et le cycle solaire Schwabe influencent la concentration de gaz comme le dioxyde de carbone dans l’atmosphère. En utilisant des échantillons de carottes de glace, les scientifiques peuvent mesurer les concentrations historiques de dioxyde de carbone dans l’air. Au cours des 400 000 dernières années, la variation naturelle des niveaux de dioxyde de carbone dans l’atmosphère se situait entre 200 et 280 parties par million.

Il existe de nombreux gaz à effet de serre (GES), dont le méthane, l’oxyde nitreux, les gaz fluorés et le dioxyde de carbone. Bien que le dioxyde de carbone ne soit pas le gaz à effet de serre le plus puissant, il est le plus important pour le changement climatique. Cela est dû à la grande quantité qui a été libérée dans l’atmosphère et à la très longue durée pendant laquelle elle y reste – de 300 à 1 000 ans. Dans les années 1800, la concentration de dioxyde de carbone dans l’atmosphère était d’environ 280 parties par million ; aujourd’hui, elle est de plus de 415 parties par million et augmente rapidement.

Météo et climat

Beaucoup de gens confondent le temps et le climat. Le temps est l’état local immédiat de l’atmosphère et sa variation à court terme au cours des jours ou des semaines. Le climat est la moyenne des conditions météorologiques sur une longue période – 30 ans ou plus. Le climat englobe la probabilité statistique d’un temps normal et la gamme des extrêmes météorologiques pour un lieu donné. Il est possible de connaître des températures basses – même inhabituellement basses – même si la moyenne augmente.

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Imaginez un cours de mathématiques où la moyenne des résultats aux tests est de 85 %. Parmi les élèves, il pourrait y en avoir qui ont une note parfaite, d’autres qui ont échoué au test, et aucun qui a une note de 85 exactement. Dans cet exemple, la météo est le score individuel de chaque élève au test. Le climat est la moyenne de la classe et le nombre d’élèves qui ont des chances de réussir.

Une quantité massive d’énergie thermique est nécessaire pour augmenter la température moyenne annuelle de la surface de la Terre, même en petite quantité. Néanmoins, la température moyenne à la surface du globe a augmenté de 2°C au cours des 140 dernières années, et ce changement s’accélère. La température mondiale annuelle a augmenté à un taux moyen 0,07°C par décennie depuis 1880 et plus de deux fois ce taux depuis 1981.

Consensus scientifique sur le climat

La science est basée sur le rejet de la certitude absolue. Cela signifie que les scientifiques doivent toujours être prêts à accepter de nouvelles preuves qui réfutent des faits établis. Les gens interprètent souvent cette ouverture d’esprit à l’égard des nouvelles informations comme une mise en accusation contre les données existantes. Là encore, il est important de comprendre le vocabulaire. La signification de nombreux mots est plus spécifique dans l’usage scientifique que dans la conversation générale.

En science, un fait est une observation confirmée : une donnée. C’est un fait que les concentrations de dioxyde de carbone dans l’atmosphère ont augmenté de près de 140 ppm en moins de deux siècles. Une loi scientifique est une description détaillée de faits, généralement exprimée mathématiquement.

Une hypothèse est une explication provisoire d’un fait ou d’une loi qui peut être testée par l’expérimentation et la modélisation. « Le changement climatique est le résultat de forces naturelles » est une hypothèse. « Le changement climatique est causé par l’activité humaine » est une autre hypothèse.

Une théorie scientifique est une explication qui a été testée et qui est soutenue par des faits, des tests et des lois. L’évolution est « juste une théorie », mais la gravité aussi. Une théorie est la meilleure explication pour toutes les preuves que nous avons jusqu’à présent.

En politique, un consensus est atteint par la discussion. En science, le consensus est numérique. C’est l’accumulation d’études examinées par des pairs qui, indépendamment les unes des autres, aboutissent aux mêmes conclusions. Si l’on compte les études publiées par les climatologues, 97 % d’entre elles soutiennent la théorie selon laquelle l’activité humaine a provoqué des tendances au réchauffement climatique au cours du siècle dernier.

Qu’est-ce donc que le changement climatique ?

Le changement climatique est la crise environnementale créée par les gaz à effet de serre libérés dans l’atmosphère par l’activité industrielle humaine.

Le deuxième article de cette série traite des causes du changement climatique et explique comment l’action humaine dirige le processus.

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